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揭秘Building 8黯然退场的幕后:Facebook进军硬件的野心与无奈

www.hb-fence.com2019-08-31

【猎云网(微信号:)】8月5日报道(编译:罗彬杰)

Regina Dugan在Facebook担任副总裁的时间相对较短,在她的任期内,她每周都要和一个团队开会。自2017年10月17日起,在她管理先进项目实验室Building 8的一年半时间里,她称这个会议为标准会议。

但这一次,曾在谷歌工作过4年的硅谷资深工程师兼高管Dugan要宣布一个令人震惊的消息。据Building 8的前员工说,她几乎要哭了。她告诉团队里的几十个人,她要离开公司,自己去探索新的想法。

这令人十分震惊,不仅因为Dugan 18个月前才加入Facebook,还因为Building 8倾注了Facebook进军硬件领域的绝大多数希望,而首席执行官马克扎克伯格迫切希望进入硬件领域。2016年4月,当他宣布聘用Dugan时,扎克伯格表示:“未来几年,Facebook将在这方面投入数亿美元。”

Dugan的离去标志着Facebook遭受了一个巨大的挫折。Facebook一直在努力打入硬件市场,而它的主要科技竞争对手苹果、谷歌、亚马逊和微软都找到了各自的成功之道,无论是通过流行的消费电子产品,如iPhone和Xbox,还是来自亚马逊和谷歌的流媒体设备和语音助手。

2018年12月,Building 8在成立两年半后被解散,团队的核心成果成为了Portal。这款产品是Building 8唯一公开推出的产品,它是一款视频通话设备,但迄今未能在竞争激烈的市场中获得吸引力。

打造Building 8的经历突显出了Facebook的核心困境,该公司正寻求将业务拓展到移动广告以外的领域,并拓展到开发、制造和销售消费设备这一成本高昂的业务。而目前移动广告收入占Facebook总收入的93%。编程是Facebook的核心基因,但该公司的黑客文化与硬件开发的现实存在着冲突。硬件开发需要更长的时间跨度,需要与大量制造商和经销商建立关系,所有这些问题都远远超出了Facebook的核心。

此外,虽然该公司仍在继续努力开发Portal,但在此期间,经过一系列隐私丑闻之后,消费者对它的信任不断恶化,这使得很难吸引消费者购买Facebook品牌的相机放在客厅里。

这关系到Facebook可能会错失一大笔收入。根据1月份的一份研究和市场报告,到2024年,包括扬声器和娱乐产品在内的智能家居市场收入预计将达到1514亿美元,高于去年的766亿美元。这份分析没有将Facebook包括在30多家被列为潜在关键参与者的公司之列。

我们在报道Facebook面临的硬件挑战时,以Building 8的兴衰为例,采访了该团队的十几名前员工。这些员工要求匿名,因为他们没有被授权讲述自己的经历。

Dugan拒绝就本文接受采访。

Dugan拥有加州理工学院机械工程博士学位,她在美国国防高级研究计划局的工作获得了科技行业的认可。2009年至2012年,她担任了该计划局的主任。谷歌于2012年聘请她在摩托罗拉移动内部创建先进技术与项目的团队。即使在2014年将摩托罗拉出售给联想之后,谷歌仍保留了该部门。

据知情人士透露,在谷歌内部,Dugan直接向Sundar Pichai报告。当时,Pichai是产品总监,但负责日常运营,最终于2015年8月晋升为首席执行官。2016年4月,谷歌聘请摩托罗拉前总裁Rick Osterloh担任硬件高级副总裁,Dugan因此失去了部分与Pichai的直接联系。

当时,扎克伯格正考虑扩大Facebook的硬件业务,此前该业务主要限于两年前收购的虚拟现实头显制造商Oculus。在亚马逊的Echo音箱获得成功后,扎克伯格希望Facebook也能够拥有自己的智能家居设备。

在Dugan离开谷歌的公开辞职信中,她在Facebook上写了一篇450字的帖子,称这是“苦乐参半的一天”,但表达了她对做自己最喜欢事情的兴奋之情。

她写道:“大胆的科学在产品中大规模地传播,这些产品让人感觉几乎像魔法一样神奇。Facebook有许多创造的可能性。”

她进入Facebook后做的第一件事就是寻找有潜力开花结果的早期项目。她找到了一个代号为“小脚”的原型机,这是一台放在电动基座上的iPad,可以探测到房间里的一个人,并朝那个方向旋转。

随着扎克伯格推动他的公司优先考虑视频项目,Building 8决定使用“小脚”作为消费者视频通话设备的基础。该团队与获奖摄影师、纪录片导演Lucian Perkins合作,开发了一种功能,使设备的摄像头能够聚焦在取景框中的诉说者上。

这台机器的想法是建立一个连接,以数字方式缩短亲人之间的距离一个门户。Building 8测试了该设备的尺寸,还测试过与大屏幕电视一样大的版本。一位前Building 8的管理人员说,最理想的体验是一种尺寸从墙壁到天花板的产品。到2016年底,该团队已经完成了一个原型和演示,并向Facebook首席技术官Mike Schroepfer进行了展示。

Building 8的“8”代表了Facebook上的字母数量。它的实际位置在加州门洛帕克Facebook主园区59号楼内,离标志性的大拇指向上的巨大标志不远。在那里,2017年6月,一些精心挑选的员工参加了b*8 Underground季度活动,旨在展示Building 8的工作。

独家邀请函以不锈钢板的形式送达参加者手中。为了参加这次活动,参加者需要将邀请函交给工作人员,工作人员将邀请函放在一台机器上,机器会将这块钢板切割成开瓶器。然后工作人员把开瓶器和一瓶啤酒递回来。

在公司内部,Facebook的员工可以看到Portal的早期版本,以及其他的一些实验,比如人脑-电脑操作界面,旨在让人类通过大脑控制一种设备;还有红杉项目,这是一项增强现实探索,类似于《钢铁侠》电影中的全息电脑。

但当员工们对Building 8的创意感到惊叹时,紧张气氛也随之开始酝酿。一些工作人员对Building 8的保密工作感到不满你进入公司大楼需要一个护卫随身跟从。据两名前高管说,该团队花钱大手大脚,每年在供应商、顾问和炫耀活动上花费超过1亿美元。

公司还有内部不稳定因素。来自硬件行业的人对Facebook不切实际的生产时间表感到震惊。该公司前员工说,预计Building 8将在一年内推出第一款产品,这通常只是开发硬件设备所需时间的一小部分。Facebook的一位发言人对这一事实提出了质疑,并表示,预计Building 8不会在这段时间内发货。

然后便是Facebook的耻辱。在2016年大选中,该公司扮演了传播虚假信息的角色,团队意识到它面临着巨大的公众信任和隐私问题。

Dugan的研发进度是Building 8与其母公司之间产生摩擦的一个关键原因。她当时正在制定为期两年的时间表,但在2017年8月,Facebook做出了一个旨在加快其进度的决定。

Schroepfer宣布,长期负责公司广告和业务团队的副总裁Andrew Boz Bosworth将负责Oculus和Building 8等消费类硬件的管理。Bosworth是扎克伯格的忠实粉丝,他于2006年加入该公司,但他在硬件方面没有什么经验。

事实证明,这个决定意味着Dugan的末日即将来临。不到两个月后,她突然宣布离开公司。Dugan的前同事说,目前还不清楚她是被解雇还是主动辞职,但是在接下来的几个星期里,她的许多副手都跟着她离开了办公室。

Bosworth任命跟随Dugan从ATAP来的Rafa Camargo为临时主管。前员工表示,在技术决策方面,Bosworth几乎没有提供任何指导。

Camargo在接受采访时表示,Bosworth的贡献是巨大的,他负责Facebook自2018年5月推出Oculus Go以来发布的所有设备的硬件、软件、营销、上市和制造决策。

Camargo说:“要按时、按质、按量、按需地推出产品是极其困难的,而他在这方面的表现是最突出的。”

在Building 8一片混乱的过程中,到2018年初,Facebook面临着一个更加生死攸关的问题,这使得该公司加快了将Portal推向市场的步伐。

同年3月,多家媒体报道称,总部位于伦敦的政治咨询公司剑桥分析不当访问了多达8700万Facebook用户的数据,这一丑闻导致该公司股价螺旋式下跌,最终导致扎克伯格不得不将注意力转向创建一个“以隐私为中心的社交平台”。

几天后,Bosworth告诉他的团队,Facebook在用户信任方面已经跌至谷底,并表示现在不是开发Portal的最佳时机。他没有提供预计的发布日期,只是说团队将重新考虑Portal的设计。

Facebook的发言人表示,由于公司的计划总是在2018年秋季发布产品,所以Portal也会如期推出。多名曾在Building 8工作的员工表示,该项目已经多次被推迟。

去年11月,Facebook终于发布了两款Portal视频聊天设备,它们都增加了摄像头罩,这样用户就可以挡住镜头,以确保隐私不会被窥探。

但Portal发布后立即就遇到了隐私问题。在告诉Recode,Portal收集的数据不会被用于针对Facebook用户投放广告的一周后,该公司收回了这则声明,并称,由于Portal的软件是建立在Facebook的Messenger基础设施之上的,因此它会收集相同类型的数据,并可能用于通知广告。

在Portal发布一个月后,Camargo宣布Building 8已经不复存在,该团队现在更名为Portal。2018年初,剩余的研究项目被转移到Oculus Research,后来改名为Facebook现实实验室,总部位于华盛顿雷德蒙德。这就是该公司正在开发的大脑阅读界面一种非植入性可穿戴设备,允许人们用大脑直接通过他们的意识来打字。

Portal的销售着实令人失望,Facebook已多次将其降价。根据IDC的数据,自发布以来,该公司已经出货了5.4万台Portal设备。消费者情报研究合作伙伴组织的Michael Levin将Portal的市场份额和消费者购买意识描述为“非物质的”。

Facebook的代表说,IDC的数据不准确,但不会提供官方数据。Camargo表示,无论在销售额还是用户参与度方面,Portal都超过了Facebook的预期。

“我们对此非常兴奋,”他说。

今年4月,CNBC证实,该公司正在开发一款语音人工智能助手,可以用于未来的Portal设备,以及Oculus头显和其他项目。Bosworth在6月的Code大会上表示,公司计划在今年晚些时候推出多个新版本的Portal设备。同时,Camargo表示,Facebook正在开发新的增强现实产品。他补充说,通过构建Building 8的失败经验,Facebook学会了如何持续地构建多个、复杂、高质量的产品。

预计未来的设备之一是代号为Ripley的项目,Cheddar曾报道过这个项目。Ripley是一款内置摄像头的小型设备,它被设计成可以安装在电视机顶部,将电视机变成一个Portal屏幕。

Bosworth在Code大会上说:“硬件将会进入家庭。我们希望确保人与人之间的联系,两个人之间的联系,是通过硬件的亲身体验。”

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